Descripción General de Alergia

Fotografía de un anciano apretándose la cabeza en señal de dolor

¿Qué es la alergia?

La alergia es una reacción fisiológica provocada cuando el sistema inmunológico identifica erróneamente una sustancia normalmente inofensiva como nociva para el cuerpo.

Normalmente, el cuerpo humano se defiende frente a las sustancias nocivas tales como virus o bacterias, pero algunas veces las defensas atacan agresivamente sustancias normalmente inocuas tales como el polvo, el moho o el polen.

El sistema inmunológico genera grandes cantidades de anticuerpos denominados inmunoglobulina E (IgE), un arma química compleja, para atacar y destruir al supuesto enemigo. Cada anticuerpo IgE específicamente se dirige a un alergeno en particular - la sustancia que causa la alergia. En este proceso de lucha contra la enfermedad, se liberan o producen sustancias químicas inflamatorias tales como la histamina, las citoquinas, y los leucotrienos; una persona propensa a padecer alergias puede experimentar algunos síntomas molestos (y, en casos extremos, que ponen en peligro la vida).

¿Qué son las reacciones alérgicas?

Una reacción alérgica puede ocurrir en cualquier parte del cuerpo, en la piel, los ojos, el epitelio del estómago, la nariz, los senos, la garganta y los pulmones - sitios donde las células del sistema inmunológico están localizadas para combatir a los invasores que se inhalan, ingieren, o entran en contacto con la piel. Las reacciones pueden provocar:

  • rinitis - mala ventilación nasal, estornudos, comezón nasal, secreción nasal, comezón en los oídos o en el techo de la boca.

  • Conjuntivitis alérgica - ojos rojos, irritados, llorosos.

  • Dermatitis atópica - piel enrojecida, irritada, reseca.

  • Urticaria - ronchas o verdugones que producen comezón.

  • Dermatitis por contacto - erupción de la piel que produce comezón.

  • Asma - (problemas de ventilación tales como falta de aliento, tos, respiración sibilante).

¿Cuáles son las causas de las reacciones alérgicas?

Aunque cientos de sustancias comunes pueden desencadenar las reacciones alérgicas, los desencadenantes más comunes - llamados alergenos - son

  • los pólenes.

  • el moho.

  • el polvo de la casa, los ácaros del polvo y sus desperdicios.

  • la proteína animal (caspa, orina, aceite de la piel).

  • los químicos de la industria.

  • los alimentos.

  • los medicamentos.

  • las plumas.

  • las picaduras de los insectos.

  • las cucarachas y sus desperdicios.

¿Quién se ve afectado por la alergia?

Las alergias pueden afectar a cualquiera, independientemente de la edad, el sexo, la raza o el nivel socioeconómico. Generalmente, las alergias son más comunes en los niños, sin embargo, un primer episodio puede suceder a cualquier edad, o recurrir después de muchos años de remisión.

Hay una tendencia a que las alergias ocurran en familias, aunque los factores genéticos exactos que lo causan no se entienden todavía. En personas susceptibles, factores tales como las hormonas, el estrés, el humo, el perfume, u otros irritantes del medio ambiente también pueden jugar un papel. A menudo, los síntomas de las alergias se desarrollan gradualmente a lo largo de un período de tiempo.

Las personas que padecen la alergia pueden acostumbrarse a los síntomas crónicos tales como estornudos, congestión nasal o respiración sibilante, de forma tal que ellos no consideran sus síntomas como inusuales. Pero con la ayuda de un alergólogo, estos síntomas normalmente pueden prevenirse o controlarse y mejorar bastante la calidad de vida.

¿Cómo se diagnostica la alergia?

Además del examen y la historia médica completa, el médico puede también realizar lo siguiente:

  • Un examen de la piel
    El examen de la piel es un método para medir el nivel de anticuerpos IgE del paciente frente a alergenos específicos. Utilizando soluciones diluidas de alergenos específicos, el médico inyecta la solución al paciente o la aplica sobre un pequeño arañazo o pinchazo. La reacción aparece como una pequeña área enrojecida en la piel. Una reacción tras un examen de la piel no siempre significa que el paciente es alérgico al alergeno que causó la reacción.

  • Un examen de sangre
    El examen de sangre se utiliza para medir el nivel de anticuerpos IgE del paciente frente a alergenos específicos. Un examen de sangre común se llama RAST (prueba radioalergosorbente).

Tratamiento de la alergia:

El tratamiento específico para la alergia será determinado por su médico o médicos basándose en lo siguiente:

  • Su estado general de salud y su historia médica.

  • Que tan avanzada está la enfermedad.

  • Su tolerancia a determinados medicamentos, procedimientos o terapias.

  • Sus expectativas para la trayectoria de la enfermedad.

  • Su opinión o preferencia.